eTown fait vibrer les foules au son du système SC48 Remote

Si vous avez un jour l'opportunité d'assister à l'enregistrement d'une émission dans le eTown Hall, situé à Boulder dans le Colorado, ce que vous verrez est bien peu à côté de ce que vous entendrez. Magnifiquement conçu et aménagé, ce lieu n'est que l'incarnation physique d'un mouvement qui fournit à ses fidèles auditeurs un mélange de performances musicales et de talk-shows autour de problèmes de société.

Les événements produits dans l'émission eTown, enregistrée chaque semaine en direct devant 200 spectateurs et diffusée sur NPR depuis 21 ans, sont désormais retransmis par environ 300 radios locales et commerciales et téléchargés plus de 30 000 fois en podcast chaque semaine.

La nouvelle salle, actuellement entrée dans sa dernière phase de construction, est l'endroit dans lequel la magie d'eTown prend forme. Le centre musique et média comprend un espace dédié aux performances, des suites d'enregistrement/montage, un studio d'enregistrement complet et un café, tous alimentés par l'énergie solaire. Sam Berkow de SIA Acoustics est le concepteur des systèmes acoustiques, techniques et son de ce complexe. Fan de eTown de longue date, il savait que cet espace devait avoir une qualité de son irréprochable.

« De nombreux musiciens virtuoses sont invités à participer à eTown, comme Taj Mahal, Los Lobos, Bill Frisell, Bela Fleck, David Grisman ou encore James Taylor », explique Sam Berkow. « C'est un véritable who's who des plus grands musiciens, et le système son devait être à la hauteur de leurs performances. Il fallait concevoir une salle qui soit adaptée aussi bien au live pour les musiciens et les spectateurs, qu'à la captation des émissions pour leur diffusion. »

Les atouts du système Avid SC48 Remote

Pour respecter ce cahier des charges, Berkow et son équipe ont choisi le système Avid SC48 Remote comme pierre angulaire de la salle. « C'était un choix évident », affirme-t-il. « Le son de la console est exceptionnel et sa flexibilité est incroyable. Son encombrement réduit est idéal en façade, de même que ses fonctions de recall et sa compatibilité avec les plug-ins. Elle permet enfin de sortir des mix supplémentaires directement vers Pro Tools. »

Berkow ajoute que leur choix de console devait également prendre en compte la qualité haut de gamme des transducteurs à ruban du système de diffusion Alcons Audio. Berkow poursuit « Ces haut-parleurs sont caractérisés par une réponse transitoire extrême et une grande précision, particulièrement dans les médiums. Nous devions trouver une console qui dispose de bons préamplis, d'un mix bus qui ne saturerait pas, et qui produise avant tout un son cristallin. Nous avons tout de suite pensé au système Profile d'Avid, mais nous n'avions pas besoin de ses capacités d'extension ou d'un nombre aussi élevé de canaux et de bus. Le SC48 Remote propose exactement ce que nous recherchions. »

En réalité, le système SC48 Remote offre une caractéristique supplémentaire, essentielle pour l'enregistrement d'eTown. « Pour eTown, nous gérons de nombreux microphones de haute qualité, qu'il s'agisse de micros à ruban ou de micros à condensateur large membrane », explique Berkow. « Le fait de pouvoir placer le boîtier de scène à proximité des micros élimine les longueurs de câbles excessives et réduit la résistance de charge. »

Le juste équilibre entre les artistes et le public

L'équipe audio a passé de nombreuses heures à expérimenter diverses configurations de distribution des E/S entre la scène et la façade pour obtenir le mix le plus dynamique possible pour les enregistrements live. Elle est parvenue à trouver l'équilibre parfait.

« J'ai montré à mon équipe la technique de Don Pearson (ingénieur du son légendaire) qui consiste à prendre les canaux droit et gauche du mix en sortie de console et à les retarder pour les capter avec deux micros placés dans la salle et orientés vers les stacks d'enceintes », explique Berkow. « Après avoir resynchronisé ces signaux, il les incluait alors dans le mix. » C'est cette technique qu'ils utilisent désormais pour trouver l'équilibre parfait entre les musiciens et le public.

Berkow ajoute que le système SC48 Remote permet de réaliser cette opération très simplement. « Vous pouvez prendre deux bus auxiliaires, gauche et droit, un bus auxiliaire stéréo, et l'envoyer à deux matrices, gauche et droite. Vous prenez ensuite un second groupe de bus auxiliaires pour récupérer vos canaux et leur appliquer un retard pour la gauche et la droite. L'équipe Avid a été particulièrement efficace et nous a permis de comprendre comment réaliser ce type d'enregistrement live, idéal pour des enregistrements de référence ou pour archiver des événements non destinés à être diffusés. Vous pouvez véritablement entendre le public. »

Les avantages d'une innovation technologique et sonore

Karen Shaviv, ingénieur façade sur eTown depuis huit ans, réalise le son pour les spectateurs des directs. « Une fois que tout est patché, je peux m'asseoir derrière la console SC48 et la configurer selon mes préférences », déclare-t-elle. « Beaucoup d'artistes participent aux émissions, le fait de pouvoir organiser tous les changements de plateau à l'avance n'a pas de prix. Je peux créer des pages de groupes ou modifier le patch dans le logiciel comme bon me semble. »

Pour simplifier la préparation des émissions, elle a également créé un fichier Show VENUE pour les présentateurs, Nick et Helen Forster, ainsi que pour le groupe. « Les paramètres de toutes les tranches sont stockés sur une clé USB. C'est extrêmement utile, je suis sûre que les voix des présentateurs et le son de la batterie sonneront toujours de la même manière dans cette salle. La cohérence sonore est garantie d'émission en émission, ce qui est très important pour eTown. »

La qualité sonore de la SC48 est tout aussi constante. Shaviv affirme « Elle est transparente. Dans une pièce où le moindre détail a été étudié, jusqu'à la dernière pièce de bois du dernier baffle, il était impossible pour nous de ne pas choisir la console avec attention. »

Pour Nick Forster, le nouveau eTown Hall et les bijoux de technologie qu'il recèle représentent une avancée majeure par rapport aux toutes premières émissions. « Les premières émissions étaient enregistrées sur des magnétos 24 pistes deux pouces, dans un car régie garé à l'extérieur du Boulder Theater », explique-t-il en riant.

Les choses ont bien changé et continueront à évoluer, mais l'intégration des deux SC48, l'une en façade et l'autre aux retours, était un moyen d'équiper la salle dès aujourd'hui tout en préparant l'avenir.

« La SC48 est devenue une référence de l'industrie », affirme Forster. « Sa qualité sonore est irréprochable et c'est un choix évident pour nous. Il y aura d'autres avancées et innovations techniques, mais nous disposons désormais d'un outil puissant taillé sur mesure pour nos besoins actuels, mais aussi pour nos futurs projets grâce à l'intégration de Pro Tools. Nous nous développons en même temps que la technologie, et ce système va nous permettre de suivre ces évolutions en toute transparence et garantit une extensibilité optimale. »